一個古怪星體闖入太陽系 形跡神祕

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【新唐人北京時間2021年06月23日訊】天文學家發現,一個直徑可能約370公里的神祕古怪星體,已闖入太陽系內部區域,越過了海王星軌道,正在向土星進發。在這次造訪太陽系後,它將歷時幾百萬年回到宇宙的深處,繼續漫長的旅途

綜合外媒報導,這個天體被稱為2014 UN271,是在2014年到2018年的暗能量調查(DES)計劃中所發現。不少天文學家認為,它可能是一顆巨大的彗星,直徑預估是130至370公里。

從發現它的那一刻,科學家們就被它的古怪及可疑形跡迷惑了。它已接近矮行星的尺寸了,然而它卻來自55000個天文單位,即0.9光年外的奧爾特雲(Oort cloud)。

奧爾特雲在理論上是一個圍繞太陽、主要由冰微行星組成的球體雲團。位於星際空間之中,距離太陽最遠至10萬天文單位(約2光年)左右,也就是太陽和比鄰星距離的一半。

同樣由海王星外天體組成的柯伊伯帶和離散盤,與太陽的距離不到奧爾特雲的千分之一。奧爾特雲的外邊緣標誌著太陽系結構上的邊緣,也是太陽引力影響範圍的邊緣。

奧爾特雲由2個部分組成:一個球形外層和一個盤形內層,後者又稱希爾斯雲(Hills cloud)。奧爾特雲天體的主要成分為水冰、氨和甲烷等固體揮發物。

天文學家猜測,組成奧爾特雲的物質最早位於距太陽更近的地方,在太陽系形成早期因木星和土星的引力作用而分散到今天較遠的位置。

奧爾特雲是太陽系最外部的冰凍「球殼」,由太陽系形成後的原行星盤物質,或被驅逐到那裡的水冰、氨和甲烷等固體揮發物組成,形成了很多被稱為彗星的小天體。

由於這些天體是由揮發物凍結形成的,進入內太陽系後受陽光照射,就會被加熱並釋放氣體,形成長長的彗發及彗尾。

彗星的直徑一般在幾百米到幾十公里,2014 UN271可能至少有上百公里,如果真是彗星的話,其彗核可能已超過了此前發現的最大彗星C/1729 P1,而且肯定是有史以來發現的最大奧爾特雲天體。

由於2014 UN271既不像彗星,又不像小行星,而且極為龐大,引起了科學家們的強烈興趣,數年來一直在跟蹤它的軌跡。

目前已知它將在2031年到達土星軌道外,離在球10.9個天文單位的地方,匆匆窺視木星、火星、地球等太陽系內部天體一番後,就返回奧爾特雲繼續它恬淡寧靜的生活,在太陽系真正的邊界處,守望浩瀚無垠的星空。

由於距離太遠,2014 UN271亮度最大時,可能和冥王星的衛星卡戎差不多,所以不會為地球人肉眼所見。但如果有一個200毫米口徑的望遠鏡,將可能在10年後見到這個來自太陽系邊緣的巨大天體,而下一次就要等450萬年以後了。

2014 UN271用了300萬年的時間才繞一圈重新回來,為什麼下一次又要450萬年了呢?據稱300萬年是2014 UN271的入境軌道周期(inbound Orbital period),是指它這次從遠日點到近日點計算出來的軌道周期,也就是回歸經歷的時間。

由於彗星離太陽越近,越多的物質就會蒸發,再加上其它星球的引力影響,2014 UN271離開近日點後,軌道將會延展,周期也會變長到450萬年,這個周期被稱為彗星的出境軌道周期(outbound Orbital period)。

據報,2014 UN271運行的軌道改變過幾次,但不變的是軌道周期非常長,而在未來10年內,將是它距離太陽最近的時候,幾乎到達土星的軌道。

有天文學家預估,這顆巨大彗星恐怕不輸1729年的Sarabat大彗星,而且也會形成彗星特有的慧髮和彗尾,不過仍需要天文望遠鏡才能觀察到。

(記者李芸綜合報導/責任編輯:李泉)

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